¿Qué es un año?

Una de las mayores confusiones en la astronomía, aunque no una muy grave, es la definición de año.

Hay muchas maneras en que uno podría definir un año. Las dos más comunes son las vueltas alrededor del Sol y el ciclo de las estaciones. Estos dos ciclos duran tiempos casi iguales. Una vuelta alrededor del Sol es lo que llamamos Año Sideral y dura 365 días 6 horas 9 minutos y 9,76 segundos. Mientras que el ciclo de las estaciones, definido por los equinoccios y solsticios, dura 365 días 5 horas 48 minutos y 45,22 segundos y lo llamamos Año Tropical. Una diferencia de alrededor de 20 minutos.

El ciclo de las estaciones es infinitamente más importante a que la Tierra vuelva a pasar por un punto en una órbita.

Cuando pensamos en un año lo que se viene a nuestra mente es el Año Sideral, y que cada Año Nuevo celebramos una vuelta al Sol. Sin embargo, eso no es así. Primero recordemos que no todas las civilizaciones creían que la Tierra giraba en torno al Sol. Lo que sí era común para todos era el ciclo de las estaciones. Muchas civilizaciones incluso hicieron construcciones que tenían una relación especial con los equinoccios y solsticios, así que si se quiere hacer un calendario basado en el Sol lo más natural es basarse en las estaciones. Además de esa forma se puede establecer en que fechas del calendario se espera sembrar y cosechar, y cuando son las fiestas del término del invierno. Es mucho mejor usar el Año Tropical como definición oficial de año.

Pero son sólo 20 minutos de diferencia ¿Por qué sería tan grave esa diferencia? En 72 años eso significa alrededor de un día de desfase. Pensando que llevamos varios siglos usando un calendario como el de hoy, esa diferencia ya es suficiente para que los días que marcan el inicio de cada estación se muevan en el calendario si es que decidiéramos usar las vueltas al Sol como definición de año.

La órbita de la Tierra en torno al Sol es algo simple de entender, pero si hablamos de importancia en la historia de la humanidad, el ciclo de las estaciones es infinitamente más importante a que la Tierra vuelva a pasar por un punto en una órbita.

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