Vulcano: El planeta que nunca fue

Todos tenemos sesgos, creemos que algunas cosas son ciertas dependiendo de lo que signifique para nosotros que eso sea cierto. Y los científicos no son la excepción.

Más de un siglo atrás, algunos astrónomos y matemáticos estaban convencidos de que existía un planeta llamado Vulcano en nuestro sistema solar y que era el más cercano al Sol. ¿Por qué lo creían? Los datos de la órbita de Mercurio indicaban que algo raro ocurría. La teoría conocida de la gravedad no lograba explicar el movimiento de Mercurio y surgieron hipótesis. Una de esas era que un planeta llamado Vulcano atraía a Mercurio y lo sacaba de su órbita esperada. Esta idea nació de un Francés llamado Urbain Le Verrier que usando el mismo razonamiento encontró a Neptuno, así que estaba muy inclinado a creer en la existencia de Vulcano (si ya lo hice una vez como no lo haré de nuevo). Y otros, bajo el entusiasmo de ser los descubridores de un nuevo planeta comenzaron a fijarse demasiado en cosas que parecían ser planetas pasando frente al Sol.

Eso terminó convenciendo a quienes querían encontrar el planeta en que lo habían visto mientras que otros se mantuvieron escépticos. Y esa es una de las cosas buenas que tiene el mundo de la ciencia : siempre habrá alguien que intentará mostrar si estás equivocado. Finalmente otros astrónomos mostraron que no podían replicar las observaciones de dicho planeta y que durante los eclipses solares muchos que pensaron ver a Vulcano estaban viendo estrellas.

¿Significa que no hay que confiar en la ciencia? No. Significa que la ciencia es un proceso que toma tiempo y debemos esperar a que las incertezas sean cada vez menos, hasta el punto en que la hpótesis que tengamos sea la más probable dados los datos que tenemos. En el caso de Vulcano, tuvimos que esperar más datos que nos mostrarán que el espacio y el tiempo no se pueden medir de forma absoluta y que alguien formulara un nuevo modelo de la gravedad. Y claro esa persona fue el mismisimo Albert Einstein.

Un dato sobre Einstein: le corrigieron los cálculos en un artículo científico y se enojó. Para que vean que todos tenemos la tendencia a defender ciertas ideas.

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